Fun Fact

The day when the English Parliament totally lost it back in 1346

Le jour où le Parlement anglais plongea dans l’absurdie, en 1436
[Version française en dessous / Read the story in French below]

“Ordeeer!” yells John Bercow as British MPs behave like children. “Gesticulation and shouting are way beneath your paygrade,” reminds the Speaker of the House to some of his peer when the occasion arise.

Best of John Bercow

As a foreigner, the House of Commons brings to me lots of giggles. It provides a stark contrast to all the dignified British characters we meet in novels or in movies. The Parliament never misses to give a fresh take on how British actually behave: not so much dignified as uppity and childish. They’re just like the rest of us.

Historically too, the British Parliament doesn’t fail to provide great moments of nonsense and utter irony. The following must be my favourite.

Epic brawl in the Ugandan Parliament.

As some of you may know English kings were bound to ask the Parliament for money whenever they wanted to wage their wars once the Magna Carta had been signed, in 1215. Nonetheless the Tudors proved to be very creative and they found ways to finance their projects without asking any help from the Parliament: Henry VIII robbed the monasteries of all their goods when he converted to Protestantism—isn’t that neat?—and Elizabeth Ist found it lucrative to protect any pirate attacking Spanish ships sailing of the New World in exchange of some monetary compensation. This story, however, doesn’t concern the Tudors, but rather focus on that good old Plantagenet who kicked off the Hundred Years War, Edward III.

Paris, BnF, MS fr. 2643, f. 157v ~ Edward III conquers Caen [Normandy, France].

“When the city of Caen fell to Edward III’s army in the summer of 1346, […] a document was discovered among the spoils, which had been drawn up in 1339 by Philippe VI and the Duke of Normandy, detailing a proposal for a second Conquest of England.” (Bellis, 2016, 60-61)

Needless is to say that when Edward III advertised that document to the British Parliament, the MPs lost all kind of restrain and self-control. They did so especially though because of one piece of information that was totally made up and added to the foresaid document. As the Parliament Rolls record, the document was “an ordinance … made by the great men of France and Normandy, to destroy and ruin the whole English nation and language”. (Ibid., 61)

Paris, BnF, MS fr. 2643, f. 174r ~ Edward III’s wife, daughter of a French princess,
leads the English army against the Scots.

The threat on the English language was utterly bogus. Yet it worked like witchcraft! The Parliament immediately granted vast resources to Edward III to carry on with his war in France. However, here comes the punchline: “the allegation that French might eradicate English was made in French […] in a Parlement urged to come to the defence of a vernacular that it was not speaking.” (Ibid., 64)

Childish behaviour from French MP

« Sileeence ! » tonne John Bercow tandis que les parlementaires britanniques se comportent comme des enfants. « Gesticuler et crier est en-dessous de vous, » rappelle le président de la chambre à certains quand l’occasion l’exige.

En tant qu’étranger, la Chambre des Communes me bidonne. Elle offre un contraste saisissant avec la façon très digne dont les Anglais sont traditionnellement dépeints dans les romans ou les films. Le Parlement britannique n’en manque pas une pour nous instruire sur le comportement réel des Anglais : moins digne qu’arrogant et enfantin. En définitive, ils sont comme nous tous.

D’un point de vue historique, le Parlement anglais offre également des moments d’anthologie. Voici mon préféré.

Comme d’aucuns d’entre vous le savent déjà, depuis 1215 et la ratification de la Magna Carta, les rois d’Angleterre étaient contraints de convoquer le Parlement chaque fois qu’ils désiraient lever des fonds pour soutenir leur effort de guerre. Quelques Tudor astucieux ont trouvé le moyen de se passer du Parlement : Henri VIII a spolié les biens de l’Église quand il se convertit au protestantisme et sa fille, Élisabeth Ière, a largement cautionné les actes de piraterie à l’encontre des navires espagnols de retour du Nouveau Monde. Néanmoins, cette histoire ne les concerne pas. Cette histoire s’attache au roi qui débuta la Guerre de Cent Ans, ce bon vieux rejeton de la Maison de Plantagenêt, Édouard III.

« Quand la cité de Caen céda à l’armée d’Édouard III durant l’été 1346, un document fut trouvé, qui avait été rédigé en 1339 par Philippe VI et le duc de Normandie, proposant en détail une nouvelle conquête de l’Angleterre. » (Bellis, 2016, p. 60-61) Inutile de préciser que les parlementaires anglais ont perdu toute mesure quand le document leur fut présenté par Édouard III, surtout quand ils prirent connaissance d’une information factice et ajoutée audit document. Tels qu’ils prirent connaissance du document, il y était stipulé que « les grands hommes de France et de Normandie avaient pour dessein de détruire et de ruiner l’entière nation anglaise et sa langue. » (Ibid, 61)

Il n’y avait rien de plus bidon que cette menace à l’encontre de la langue anglaise. Mais elle fonctionna comme un charme. Le Parlement accorda immédiatement des ressources substantielles à Édouard III pour qu’il continue sa lutte contre les Français – et devenir le roi de ces derniers. Toutefois, ici vient la chute : « L’argument que le français pût éradiquer l’anglais fut prononcé en français auprès d’un “Parlement” appelé à défendre un parler vernaculaire qu’il ne parlait pas ! » (Ibid., p. 64)

Source: Joanna Bellis, The Hundred Years War in Literature. 1337-1600, Woodbridge, D.S. Brewer, 2016.

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