Fun Fact

One lone wolf against thirty thousand men!

Un loup solitaire contre trente mille hommes !
[Version française en dessous / Read the story in French below]

The following 15th century anecdote is by far one of my favourite. It was narrated by Enguerrand de Monstrelet, a Picard chronicler that most historians of the Hundred Years War know but that few have read on the account that his writing is tedious and boring, especially when compared to Froissart.

A younger version of myself, belly already showing,
as I stand next to a sculpture of Monstrelet in Cambrai [France]
~ © Stephane Bloch

The duke of Burgundy, Philip the Good, had the plan to besiege Calais and take back the city from England’s grip. As we know however the city remained firmly under English control up until 1558. When I had the chance to visit Calais a few years ago I was baffled to notice the total lack, in the walls and the buildings, of any remembrance from this former British rule. Yet back in 1436, Philip the Good’s project was doomed to fail. The chroniclers give various interpretation nonetheless as to why the duke couldn’t meet his military ambitions. Monstrelet, more subtle than one could think, blames the Flemish. He does so gradually by picturing them the worst way possible. I wrote an article on the subject and I invite you to read it, but for this fun fact I’d rather like to focus on one particular moment.

How the people of Gent agreed to besiege Calais
at the call of Philip the Good ~ Paris, BnF, MS fr. 2679, f. 181r

As the Flemish gathered near Gravelines to display their military might to the duke of Burgundy, they had built an encampment that was most wonderful. Monstrelet says that from afar it looked like a real-sized properly settled city. Thirty thousand men had assembled. They talked a big deal and were assured that the people from Calais would give up their city without any fight, for they were the mighty people of Flanders and nothing could stand on their path. History proved them wrong. However, as Monstrelet also says, one lone wolf was suddenly spotted amongst the “Brugse zotten”. Panic ensued. All the Flemish militia took up arms, then fled to the other side of the river Aa. Rained started to pour, wind blew, and the Flemish were unable to rebuild their tents. They had to sleep as such on the muddy ground… because of one lone wolf. Go figure!

This anecdote is only told by Monstrelet. None of the other 15th century chroniclers who wrote about that day remember that moment. We know Monstrelet to be very trustworthy. However in this very instance, he may have exaggerated the facts. Nonetheless, it really set the mood for his reader ahead of the Calais debacle that unfolds a few pages later.

How the people of Gent started a revolt in 1437
when they came back from Calais ~ Paris, BnF, MS fr. 2679, f. 209r

L’anecdote suivante, qui date du 15e siècle, est de loin l’une de mes préférées. Elle est relatée par Enguerrand de Mosntrelet, un chroniqueur picard que la plupart des historiens médiévistes connaissent, mais que peu en vérité ont lu. De fait, l’écriture de Monstrelet est lourde et ampoulée, elle manque d’envol et de style, surtout quand on la compare à celle de Froissart.

Le duc de Bourgogne, Philippe le Bon, avait en tête d’assiéger la ville de Calais et de la reprendre aux Anglais. Comme on le sait toutefois, la ville demeura une enclave britannique jusqu’en 1558. Quand j’ai eu l’occasion de visiter Calais il y a quelques années, j’ai d’ailleurs été surpris qu’il ne restât dans les murs et les édifices de la ville aucune mémoire de cette réalité passée. Quoi qu’il en soit, en 1436, le projet de Philippe le Bon était voué à l’échec. Les chroniqueurs de l’époque ont expliqué de plusieurs façons pourquoi le duc n’a pu concrétiser ses ambitions militaires. Monstrelet, tout en subtilité, impute la faute aux Flamands. Il le fait par couches successives tout en décrivant les Flamands de la pire façon possible. J’ai écrit tout un article sur le sujet et je vous invite certes à le lire, mais j’aimerais m’attarder présentement sur un moment fort singulier.

Les Flamands se sont rassemblés près de Gravelines afin d’attester leur puissance militaire au duc de Bourgogne. Ce faisant, ils ont bâti un campement militaire qui mérite tous les compliments de Monstrelet. De loin, dit-il, on aurait dit une belle et grande ville. Trente mille hommes se sont ainsi réunis. De grandes gueules cela dit, ils fanfaronnaient à tout va que les gens de Calais se rendraient sans coup férir en les voyant arriver. Ils étaient les redoutables miliciens de Flandres, et rien ne se tiendrait sur leur passage. L’histoire leur prouva le contraire. Toutefois, comme le dit également Monstrelet, un loup solitaire fut aperçu parmi les Brugeois. Une panique généralisée s’ensuivit. Tous les Flamands s’armèrent puis s’enfuirent en sûreté sur l’autre rive de l’Aa. La pluie se mit à tomber. Le vent balaya la côte. Les Flamands furent dans l’incapacité de remonter leurs tentes et ils durent dormir ainsi sur le sol boueux… tout cela à cause d’un seul loup !

L’anecdote est exclusivement relayée par Monstrelet. Aucun des autres chroniqueurs du 15e siècle ayant écrit à propos de cette journée ne se souviennent de ce moment. Nous savons pourtant que Monstrelet est un historien très fiable. Cependant, pour le coup, il est bien possible qu’il ait tout à fait exagéré les faits. En tout cas, cela prépare mentalement son lecteur pour la débâcle de Calais qui l’on peut lire quelques pages plus loin.

Source: Enguerrand de Monstrelet, Chronicle, ed. Louis Douët-d’Arcq, vol. 5, p. 240-241.

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